COMMENT DORMAIENT LES DINOSAURES ?

Os par os et étude par étude, les paléontologues en apprennent plus que jamais sur les dinosaures. Mais il reste encore de nombreux aspects de la biologie mésozoïque que nous connaissons peu. En fait, certaines des facettes les plus simples de la vie des dinosaures restent insaisissables.

Tout d'abord, nous ne savons pas grand-chose sur la façon dont les dinosaures dormaient. Serait-ce avec un attrape-rêve ? L'Apatosaure s'assoupissait-il en se levant ou s'agenouillait-il pour se reposer ? Les tyrannosaures utilisaient-ils leurs petits bras musclés pour se soulever du sol après une sieste ? Et, étant donné la découverte de tant de dinosaures enveloppés, les dinosaures poilus se blottissaient-ils les uns contre les autres pour rester au chaud pendant les nuits froides du Mésozoïque ?

Segisaurus

Illustration du squelette de l'holotype, montré tel qu'il a été trouvé

Comme nous ne pouvons pas observer directement les dinosaures vivants non aviaires, certaines de ces questions doivent rester du domaine de la spéculation. Mais une poignée de fossiles nous ont montré qu'au moins certains dinosaures se recroquevillaient comme des oiseaux. En 2004, Xing Xu et Mark Norell ont décrit le minuscule dinosaure du début du Crétacé Mei : un dinosaure troodontidiste à plumes longues, avec de grands yeux et une petite griffe en forme de cran d'arrêt à chaque pied. Ce qui rendait Mei spéciale, cependant, était la façon dont le dinosaure était préservé.

On trouve de nombreux squelettes de dinosaures articulés dans la pose classique de la mort des dinosaures, avec la queue penchée vers le haut et le cou jeté sur le dos. Le squelette presque complet de Mei était différent. Le dinosaure, long de 30 cm, reposait sa tête sur ses bras repliés, et sa queue s'enroulait autour de son torse. Mei est morte en dormant dans une position de perchoir semblable à celle des oiseaux modernes. Le nom du dinosaure, qui signifie "dragon endormi", est un hommage à ce comportement.

Mei Long - Dinosaure Endormi

Spécimen Mei, autrement connu sous le nom de "Dragon Endormi". Par Bruce McAdam [CC BY-SA 2.0]

Un autre spécimen de Mei a confirmé que la première découverte n'était pas un coup de chance. En 2012, le paléontologue Chunling Gao, du musée d'histoire naturelle de Dalian en Chine, et ses collègues ont décrit un deuxième Mei, légèrement plus petit, qui a été conservé dans une position de sommeil presque identique. Tout comme la première, cette Mei est probablement morte dans une chute de cendres préhistorique qui a à la fois tué et préservé le dinosaure dans les moindres détails sans ébranler la troodontite qui dormait. Certains dinosaures non aviaires à plumes ne ressemblaient pas seulement à des oiseaux, mais ils dormaient aussi comme eux.

Les deux spécimens Mei ne sont pas les seuls dinosaures à se trouver dans de telles positions. Gao et ses collègues soulignent également qu'un spécimen d'un autre troodontidae trouvé dans la roche du Crétacé en Mongolie, Sinornithoides youngi, a été trouvé dans le même type de position de sommeil. Et bien que les auteurs de cette nouvelle étude ne l'aient pas mentionné, les positions de sommeil de Mei et de Sinornithoides rappellent le dinosaure Segisaurus du Jurassique. Décrit en 1936, le squelette partiel du Ségisaurus a été trouvé avec les jambes repliées sous le corps et les bras apparemment en position de repos. Ce dinosaure est peut-être lui aussi mort en s'assoupissant, et il a été retrouvé dans un document encore plus ancien sur la façon dont les dinosaures se reposaient. De tels aperçus sont rares, mais ils permettent de reconstituer certains des moments les plus insaisissables de l'histoire du Mésozoïque.

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