TOUT SAVOIR SUR LE TYRANNOSAURE

Le Tyrannosaurus rex était l'un des carnivores les plus grands et les plus redoutables de tous les temps. Bien que le tyrannosaure soit l'un des dinosaures les plus renommés, peu de spécimens fossiles découverts par les paléontologues sont complets.

En plus d'être l'un des plus grands des dinosaures carnivores connus, le Tyrannosaurus rex, T. rex, pour faire court, est le dinosaure qui a sans doute reçu le plus d'attention médiatique. Il a joué un rôle de premier plan dans les films "Jurassic Park" et a une exposition renommée à l'American Museum of Natural History à New York.

Le nom Tyrannosaurus rex signifie "roi des lézards tyrans" : "tyranno" signifie tyran en grec ; "saurus" signifie lézard en grec, et "rex" signifie "roi" en latin. En 1905, Henry Fairfield Osborn, président de l'American Museum of Natural History à l'époque, a nommé Tyrannosaurus rex.

Le T. rex est un membre de la famille des Tyrannosauroidea, d'énormes dinosaures prédateurs avec de petits bras et des mains à deux doigts. Outre les tyrannosaures, les autres Tyrannosauroidea sont l'Albertosaurus, l'Alectrosaurus, l'Alioramus, le Chingkankousaurus, le Daspletosaurus, l'Eotyrannus, le Gorgosaurus, le Nanotyrannus (un genre controversé qui pourrait, en fait, être un T. rex adolescent), le Prodeinodon, le Tarbosaurus et le Zhuchengtyrannus.

Les fossiles de T. rex se trouvent dans l'ouest de l'Amérique du Nord, de l'Alberta au Texas. Mais il est possible que le T. rex ait été une espèce envahissante d'Asie, selon une étude publiée dans Scientific Reports en 2016. Une analyse des caractéristiques squelettiques du T. rex a montré que le roi dinosaure ressemblait davantage à deux tyrannosaures en Asie, le Tarbosaurus et le Zhuchengtyrannus, qu'à des tyrannosaures nord-américains, selon les chercheurs de Live Science. Selon les chercheurs, la paléo-bête a peut-être traversé il y a environ 68 millions d'années, lorsque la voie maritime entre l'Asie et l'Amérique du Nord s'est retirée.

Cependant, les résultats sont encore préliminaires et d'autres experts maintiennent que le T. rex a évolué en Amérique du Nord.

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Le Tyrannosaure rex, un animal imposant

Le squelette du T. rex le plus grand et le plus complet jamais trouvé a été surnommé Scotty, du nom de la bouteille de scotch bue pour célébrer sa découverte en 1991. Les mesures de Scotty suggèrent que le T. rex était l'un des plus grands dinosaures carnivores à avoir jamais vécu, atteignant plus de 4 mètres de hauteur aux hanches (le point le plus haut de la bête puisqu'elle n'était pas debout) et 13 mètres de longueur. La taille des os de ses pattes suggère qu’il pesait 8,8 tonnes, un mastodonte même parmi tous les autres dinosaures carnivores.

Tyrannosaurus rex Scotty

Rencontrez Scotty, le plus grand carnivore terrestre à avoir marché sur terre. Amanda Kelley®

Le T. rex avait de fortes cuisses et une queue puissante, qui contrebalançait sa grosse tête (le crâne de Scotty mesure plus de 1,5 mètres de long) et lui permettait de bouger rapidement.

Ses avant-bras à deux doigts étaient chétifs, ce qui rend peu probable que le T. rex puisse les utiliser pour tuer ou même pour se mettre un repas à la bouche. Cependant, il est possible que le tyrannosaure ait eu de si petits bras à cause de sa puissante morsure, selon les recherches de Michael Habib, professeur adjoint de cellules cliniques et de neurobiologie à l'Université de Californie du Sud et chercheur associé au Dinosaur Institute du Natural History Museum of Los Angeles County.

Le roi des dinosaures avait besoin d'une musculature du cou épaisse pour soutenir son gros crâne et propulser sa forte morsure. Les muscles de la nuque et des bras se disputent l'espace dans l'épaule, et il semble que les muscles de la nuque se soient détachés des muscles des bras dans le cas de T. rex, d'après les recherches de Habib. De plus, les bras longs peuvent être cassés, sont vulnérables aux maladies et nécessitent de l'énergie pour leur entretien, de sorte qu'avoir des bras courts peut avoir été bénéfique pour le roi, à long terme, toujours selon les recherches de Habib.

Tyrannosaurus_Reconstitution squelettique de Sue

Reconstitution squelettique de Sue, l'un des plus grands spécimen de T. Rex retrouvé. Par Scott A. Hartman [CC BY 4.0]

Le vrai travail de se passer de sa proie a été laissé au crâne massif et épais du dinosaure. Selon une étude publiée en 2012 dans la revue Biology Letters, le T. rex a eu la plus forte morsure de tous les animaux terrestres qui aient jamais vécu. La morsure du dinosaure pourrait exercer jusqu'à 57 000 Newtons, ce qui équivaut à peu près à la force d'un éléphant de taille moyenne assis.

Le Tyrannosaure avait une bouche pleine de dents aiguisées ; la plus grande dent de tous les dinosaures carnivores jamais trouvés mesurait 30 centimètres de long. Mais toutes les dents des dinosaures n'ont pas la même fonction, selon une étude publiée en 2012 dans le Journal Canadien des Sciences de la Terre. Plus précisément, les dents avant du dinosaure s'agrippaient et tiraient ; ses dents latérales déchiraient la chair, et ses dents arrière coupaient des morceaux de viande en dés et forçaient la gorge à manger. Il est important de noter que les dents du Tyrannosaure étaient larges et quelque peu ternes (au lieu d'être plates et en forme de poignard), permettant aux dents de résister aux forces exercées par les proies en difficulté, selon l'étude.

Crâne du Tyrannosaure Sue

Crâne du Tyrannosaure Sue

Le T. rex est peut-être gros, mais ses prédécesseurs étaient petits. Les premiers tyrannosaures, de taille humaine à la taille d'un cheval, sont apparus il y a environ 170 millions d'années, au milieu du Jura. Bien que dépourvus de stature, ces dinosaures de petite taille avaient un cerveau avancé et des perceptions sensorielles avancées, y compris l'ouïe, a révélé une étude publiée en 2016 dans le journal Proceedings of the National Academy of Sciences. La découverte, sur un tyrannosaure du crétacé nommé Timurlengia euotica, suggère que les cerveaux avancés tyrannosaure se sont développés alors qu'ils étaient encore petits et les ont aidés à devenir des prédateurs une fois qu'ils ont grandi à la taille de T. rex.

A quelle vitesse courrait le T. rex ?

Les scientifiques continuent d'être en désaccord sur sa vitesse. Rapide ou lente ?

Les estimations de la vitesse des dinosaures sont habituellement basées sur des voies de circulation fossiles. Les interprétations les plus raisonnables, basées sur les voies les mieux préservées, indiquent une vitesse de marche de 5 à 10 kilomètres à l'heure.

Les vitesses de course sont souvent basées sur l'étude de la biomécanique. Les chercheurs étudient les muscles et la conception corporelle des grands animaux vivants, ainsi que le stress causé à l'organisme par la course à pied.

Appliquant cette recherche à des animaux disparus, ils pensent que T. rex était un coureur lent, qui ne courait peut-être qu'environ 16 kilomètres à l'heure, soit à peu près aussi vite qu'un coureur humain moyen. Ces experts disent que la taille a ralenti le T. rex. Mais pourquoi est-ce si difficile d'être grand et rapide ? Les os, les muscles et la posture jouent tous un rôle. D'autres scientifiques suggèrent que le Tyrannosaure aurait pu atteindre 40 km/h. 

Alors le T. rex était-il rapide ou lent ?

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Crâne T. Rex

Combien de temps le T. Rex pouvait-il vivre ?

Probablement pas plus de 28 ans !

Parfois, les os d'animaux, comme les troncs d'arbres, accumulent des anneaux de croissance annuels. Le nombre d'anneaux indique aux scientifiques l'âge d'un spécimen ; la largeur révèle si l'animal était encore en croissance. Mais seuls certains os conservent un ensemble complet d'anneaux de croissance ; malheureusement, les gros os des membres qui survivent le mieux sous forme de fossiles ne sont pas parmi eux.

Les anneaux de croissance indiquent que le T. rex a grandi rapidement, atteignant la taille adulte à l'adolescence et que les animaux sont morts jeunes. Le spécimen le plus ancien analysé n'avait que 28 ans.

Couple de Tyrannosaurus rex

Reconstitution d'un couple de Tyrannosaurus rex en train de s'accoupler. Par Noemy García [CC BY-SA 2.5]

Que mangeait le Tyrannosaurus Rex ?

Le T. rex était un énorme carnivore et mangeait principalement des dinosaures herbivores, dont l'Edmontosaurus et le Triceratops. Le prédateur s'est nourri en se nourrissant de charognards et de chasseurs. Il grandissait incroyablement vite en mangeant des cinquantaines de kilos à la fois.

En plus du contenu fossilisé de l'estomac, les dents sont nos meilleurs indices sur l'alimentation des dinosaures. Les dents des animaux carnivores sont généralement tranchantes et crantées comme des lames de poignard. Ces dents aident l'animal à tuer sa proie et à trancher la viande avant de l'avaler. Le T. rex ne hachait ni ne broyait sa nourriture ; il avalait des morceaux entiers. En plus de ses dents pointues et crantées, la mâchoire inférieure du T. rex avait une articulation à mi-chemin de sa longueur qui a pu aider à absorber une partie du choc généré par une proie en difficulté.

Mâchoire de Tyrannosaure

Mâchoire de Tyrannosaure

Le Tyrannosaurus rex était probablement un prédateur actif

Pendant de nombreuses années, les preuves que le T. rex chassait réellement pour ses repas étaient circonstancielles et comprenaient des éléments tels que des os présentant des marques de morsure, des dents près des carcasses et des traces de pieds suggérant des activités. Mais dans une étude publiée en 2013 dans la revue Proceedings of the National Academy of Science, Burnham et ses collègues ont dévoilé des preuves directes de la nature prédatrice de T. rex : une dent de T. rex incrustée dans le coccyx d'un dinosaure à bec de canard, qui a guéri sur sa dent (c'est-à-dire que le dinosaure s'est enfui).

Les scientifiques ne savent pas si T. rex chasse seul ou en meute. En 2014, les chercheurs ont découvert des traces de dinosaures dans les contreforts des Rocheuses canadiennes en Colombie-Britannique. Sur les sept traces, trois appartenaient à des tyrannosauroidea, très probablement l'Albertosaurus, le Gorgosaurus ou le Daspletosaurus. On suggère que les parents T. rex, au moins, chassaient en meute.

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Quand et où vivait le Tyrannosaurus rex

Les fossiles de T. rex se trouvent dans une variété de formations rocheuses datant de l'ère Maastrichtienne du Crétacé supérieur, qui a duré de 67 à 65 millions d'années, vers la fin de l'ère Mésozoïque. C'était l'un des derniers dinosaures non aviaires à exister avant l'extinction du Crétacé et du Paléogène, qui a anéanti les dinosaures.

Plus mobile que beaucoup d'autres dinosaures terrestres, le T. rex errait dans ce qui est maintenant l'ouest de l'Amérique du Nord, à l'époque un continent insulaire identifié comme Laramidia. Plus de 50 squelettes de T. rex ont été mis au jour, selon le National Geographic. Certains de ces restes sont des squelettes presque complets, et au moins un squelette comprenait des tissus mous et des protéines.

Formation de Hell Creek

Vue du parc d'État Hell Creek State Park, le "cœur" de la formation de Hell Creek. Par Vladimír Socha [CC BY-SA 4.0]

Le chasseur de fossiles Barnum Brown a découvert le premier squelette partiel d'un T. rex dans la partie Montana de la Formation de Hell Creek en 1902. Il vendit plus tard ce spécimen au Carnegie Museum of Natural History de Pittsburgh. Une autre découverte de fossiles de T. rex, également de Hell Creek, est exposée au American Museum of Natural History à New York.

En 2007, des scientifiques ont mis au jour ce qui pourrait être une empreinte de T. rex dans Hell Creek et ont décrit leur découverte dans le journal Palaios. Si la piste appartenait effectivement à T. rex, ce ne serait que la deuxième empreinte confirmée de T. rex jamais découverte, la première étant une empreinte découverte au Nouveau Mexique en 1993.

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Comment savons nous quand le tyrannosaure vivait-il ?

Une façon de dater les fossiles repose sur leur position relative dans le sol. Lorsque les paléontologues creusent plus profondément dans les roches sédimentaires, ils regardent en fait en arrière dans le temps. Au fur et à mesure que les sédiments transportés par le vent et l'eau s'accumulent, ils enfouissent les couches plus anciennes, de sorte que les couches inférieures d'une séquence géologique sont habituellement les plus anciennes et les couches supérieures les plus jeunes.

Pour dater avec précision les roches et les fossiles, les scientifiques peuvent mesurer les quantités d'éléments radioactifs particuliers, souvent du radiocarbone ou du potassium, présents pour déterminer quand une roche a été formée ou quand l'animal est mort. 

Découvrez maintenant un reportage sur l'épopée des dinosaures.

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