TOUT SAVOIR SUR LE STÉGOSAURE

Le stégosaure était un dinosaure herbivore de 9 mètres de long qui avait deux rangées alternées de 17 plaques sur le dos et 4 pointes à la queue, ce qui le faisait paraître encore plus grand. Ces os n'étaient pas directement fixés au reste du squelette ; la base des plaques était implantée dans la peau.

Le stégosaure vivait à la fin du Jurassique supérieur, il y a environ 150,8 à 155,7 millions d'années, principalement dans l'ouest de l'Amérique du Nord.

Il a été représenté à la télévision et au cinéma, notamment dans la poursuite de Faye Wray dans "King Kong" et dans les deuxième et troisième épisodes des films "Jurassic Park". Une caricature d'un journal a même aidé à nommer une de ses parties du corps.

Stegosaurus stenops

Restauration grandeur nature du Stegosaurus stenops au Musée national des États-Unis (1911)

Le stégosaure a la réputation d'avoir un petit cerveau et l'un des rapports cerveau-corps les plus bas parmi les dinosaures. "On a longtemps pensé que le cerveau du Stegosaurus avait la taille d'une noix ", a déclaré Kenneth Carpenter, expert en dinosaures cuirassé et directeur du musée préhistorique USU-Eastern dans l'Utah. "Mais en fait, son cerveau avait la taille et la forme d'un hot-dog plié."

À un moment donné, les scientifiques ont émis l'hypothèse qu'il avait un "cerveau" auxiliaire, non pas un véritable cerveau, mais un faisceau de nerfs au-dessus de ses pattes arrière pour l'aider à contrôler ses mouvements.

Cependant, cette théorie a depuis été rejetée et la fonction de cette cavité n'est pas claire. Selon une étude publiée dans la revue Paleobiology en 1990, il aurait pu contenir un corps de glycogène, une structure que l'on trouve chez les oiseaux et qui pourrait jouer un rôle dans le stockage d'énergie.

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La taille du stégosaure

Le Stégosaure était le membre le plus grand et le plus connu de la famille des reptiles cuirassés Stegosauridae. L'espèce la plus grande était le Stegosaurus armatus, un monstre qui mesurait jusqu'à environ 9 mètres de long. Elle est considérée comme une "espèce type", ou l'espèce qui sert d'exemple principal du genre Stegosaurus. Cependant, le Stegosaurus stenops, l'espèce de Stegosaurus la plus connue et la plus étudiée en raison de son abondance de fossiles (y compris un squelette presque complet), méritent peut-être mieux ce titre.

Stegosaurus ungulatusSquelette composite monté en référence au Stegosaurus ungulatus, Musée Carnegie d'histoire naturelle. Par Perry Quan [CC BY-SA 2.0]

Il y a aussi un débat considérable sur le nombre d'espèces valides de Stégosaures qui existent. Stegosaurus armatus signifie "reptile à toit blindé", ce qui provient de la croyance des paléontologues du XIXe siècle selon laquelle les plaques osseuses reposent à plat le long de son dos comme des bardeaux sur un toit. Mais la plupart des preuves appuient l'idée que les plaques alternaient en deux rangées, le côté pointu vers le haut du cou du dinosaure jusqu'à son arrière. Ses 17 plaques, étaient faites d'un matériau osseux appelé ostéodermes, mais n'étaient pas solides ; elles avaient des structures en treillis et des vaisseaux sanguins.

Bien qu'on ne sache pas à quoi servaient les plaques dorsales, les vaisseaux sanguins à l'intérieur des plaques suggèrent que la régulation de la température (dissipation de la chaleur) était probablement une fonction. Cependant, cette théorie a été remise en question : la microstructure des plaques suggère qu'elles n'ont pas été utilisées pour émettre de la chaleur, selon une analyse publiée en 2005 dans la revue Paleobiology.

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Une étude plus récente, publiée en 2010 dans la revue Swiss Journal of Geosciences, a conclu que les plaques peuvent avoir joué un rôle passif dans la gestion de la température corporelle en raison de leur grande taille et de leurs vaisseaux sanguins volumineux (similaires à la façon dont le bec d'un toucan rayonne naturellement la chaleur corporelle), mais ce n'était pas leur fonction principale.

Au lieu de cela, le stégosaure a probablement utilisé ses plaques à des fins d'exposition : se faire remarquer, reconnaître les espèces, attirer les compagnons, ce genre de choses.

Le Stégosaure présentait également des épis à l'extrémité de sa queue flexible, qui pointait vers l'extérieur par les côtés. Les experts pensent que ces pointes ont été utilisées pour se défendre contre les prédateurs en raison de deux sources de données. D'une part, environ 10% des pointes trouvées sont endommagées à l'extrémité. De plus, les scientifiques ont trouvé des fossiles d'Allosaures (le principal prédateur du stégosaure) avec des plaies de la taille des épines du Stégosaure.

Le long crâne du stégosaure était pointu et étroit. Il avait une posture tête en bas inhabituelle parce que ses membres antérieurs étaient courts par rapport à ses membres postérieurs.

Ce déséquilibre de longueur de jambe suggère que le dinosaure ne pouvait pas se déplacer très rapidement et ne pouvait pas courir, parce que la foulée de ses pattes arrière aurait dépassé ses pattes avant.

Le régime alimentaire du Stégosaure

Le stégosaure était un herbivore, car son bec édenté et ses petites dents n'étaient pas conçus pour manger de la chair et sa mâchoire n'était pas très souple.

Il est intéressant de noter que contrairement à d'autres dinosaures herbivores à bec (y compris les Tricératops et les hadrosauridés à bec de canard), le Stégosaure n'avait pas de mâchoires fortes et ne grinçait pas des dents. Au lieu de cela, ses mâchoires ne permettaient probablement que des mouvements de haut en bas, et ses dents étaient arrondies et en forme de chevilles. Il avait aussi des joues, ce qui lui donnait de la place pour mâcher et stocker plus de nourriture que beaucoup d'autres dinosaures.

Stegosaurus ungulatus par Charles R. Knight

Restauration de 1901 du Stegosaurus ungulatus par Charles R. Knight avec les paires de plaques dorsales et huit épis de queue.

En raison de son cou court et de sa petite tête, il mangeait très probablement des petits buissons et arbustes et d'autres végétaux, notamment des fougères, des mousses, des fruits, des conifères, des prêles et même des fruits morts. Certains scientifiques pensent que le Stégosaure aurait pu se tenir sur ses pattes arrière pour atteindre des plantes plus grandes, mais cette idée est débattue.

Dans une étude publiée en 2010 dans la revue Swiss Journal of Geosciences, des scientifiques ont modélisé les dents et les mâchoires du Stégosaure pour mieux comprendre ce que le dinosaure était capable de manger. La recherche a montré que le stégosaure avait une morsure très faible (plus faible qu'une morsure humaine) et ne pouvait briser que des rameaux et des branches de moins d'un 1,3 cm de diamètre.

Découverte de fossiles

Les fossiles suggèrent que les Stégosaures ont voyagé dans des troupeaux multi-âges.

Les premiers fossiles de Stégosaures ont été découverts en 1876 au Colorado par M.P. Felch et ont été nommés par Othniel C. Marsh en 1877.

Stegosaurus stenops adultes et juvéniles

Stegosaurus stenops adultes et juvéniles montés comme s'ils étaient attaqués par un Allosaurus fragilis, Musée de la nature et des sciences de Denver. Par mrwynd [CC BY 2.0]

Des fossiles d'environ 80 individus ont été découverts dans la formation de Morrison, qui est centrée dans le Wyoming et le Colorado. Le stégosaure est même le fossile d'état du Colorado en hommage au nombre de squelettes de dinosaures trouvés dans l'état. La formation s'étend également au Montana, au Dakota du Nord, au Dakota du Sud, au Nebraska, au Kansas, en Oklahoma, au Texas, au Nouveau-Mexique, en Arizona, en Utah et en Idaho.

Dans le Red Canyon Ranch du Wyoming en 2003, Bob Simon, président de la société de fouille et de préservation des dinosaures Virginia Dinosaur Company et Dinosaur Safaris, a découvert le spécimen de Stégosaure le plus complet (plus de 90 %) à ce jour.

En 2007, des chercheurs ont découvert un fossile de Stégosaure au Portugal. Cette découverte, publiée dans la revue scientifique allemande Naturwissenchaften, montre que le dinosaure vivait en Europe en plus de l'Amérique du Nord, et soutient l'idée que les deux continents étaient autrefois reliés par des ponts terrestres temporaires qui faisaient surface à marée basse.

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