QUETZALCOATLUS : LE PLUS GRAND DINOSAURE VOLANT

Le Quetzalcoatlus était le plus grand dinosaure volant et la plus grande créature volante ayant jamais existé. Il était aussi grand qu'une girafe lorsqu'il était à terre. C'était un membre des Azhdarchidae, une famille de ptérosaures édentés, au cou anormalement long et raide. Même si ce n'est pas un dinosaure, il serait assez surprenant de voir cette créature planer dans le ciel. C'était l'un des plus grands ptérosaures, avec l'Hatzegopteryx.

Vue d'artiste d'un groupe de Quetzalcoatlus northopi se nourrissant à terre. Par Mark Witton et Darren Naish [CC BY 3.0]

Qu'est-ce que le Quetzalcoatlus ?

Le Quetzalcoatlus est nommé d'après la divinité aztèque du serpent à plumes Quetzalcoatl. Il s'agit d'un dinosaure de la période du Crétacé tardif, qui se trouvait il y a environ 100 à 60 millions d'années (plus tard que les grands dinosaures comme le T-Rex), en Amérique du Nord. Bien qu'il ne soit pas techniquement un dinosaure, il faisait partie de la famille des ptérosaures qui vivait à cette époque et était apparenté à d'autres grands ptérosaures.

Quelques squelettes de Quetzalcoatlus ont été retrouvés, dont certains squelettes assez complets. Ils montrent que le Quetzalcoatlus était bien un ptérosaure, avec un très grand crâne et qu'il a peut-être passé pas mal de temps à chasser sur le terrain également. Le Quetzalcoatlus vivait en Amérique du Nord et la plupart de ses restes ont été retrouvés au Texas.

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Quelle était la taille du Quetzalcoatlus ?

Le Quetzalcoatlus était en effet extrêmement grand. Il mesurait au moins 3 mètres au niveau des épaules lorsqu'il se tenait debout et la plupart des spécialistes pensent qu'il était légèrement plus grand qu'une girafe adulte à la tête.

L'envergure du Quetzalcoatlus a fait l'objet d'un débat. Lorsque les restes du Texas ont été initialement trouvés, les paléontologues pensaient que l'envergure des ailes pouvait atteindre 15 mètres. Les estimations actuelles, basées sur des découvertes ultérieures, situent l'envergure des ailes du Quetzalcoatlus entre 11 et 12 mètres.

Comparaison de taille entre Quetzalcoatlus northopi, le petit Quetzalcoatlus sp. et un humain. Par Matt Martyniuk, Mark Witton and Darren Naish [CC BY 3.0]

L'envergure des ailes du Quetzalcoatlus, qui est de plus de 10 mètres, serait donc à peu près la même que celle d'un petit avion.

Des études ont montré que le Quetzalcoatlus pouvait décoller par ses propres moyens, mais qu'une fois en l'air, il pouvait passer une grande partie de son temps à planer.

Quelle était le poids du Quetzalcoatlus ?

Obtenir une estimation du poids du Quetzalcoatlus est beaucoup plus difficile car nous n'avons pas d'échantillons de tissus et les os ont été pétrifiés. Les estimations vont de 68 kilos pour un individu normal à près de 450 kilos. Cependant, le consensus parmi les paléontologues est maintenant qu'un individu moyen pesait environ 200-250 kg.

Où vivait le plus grand dinosaure volant ?

Pendant la période crétacée, l'environnement du Texas était celui d'un vaste marécage. Ce marécage s'étendait alors loin en Amérique du Nord, suivant la voie maritime intérieure occidentale jusqu'au Canada et au-delà. Des fossiles de ptérosaures apparentés peuvent être trouvés dans d'autres zones de ce marais préhistorique, en Alberta, au Canada.

Se trouvant dans des couches de roches à peine plus anciennes que l'événement K-T, le Quetzalcoatlus s'est très probablement éteint à cause de ce même événement.

Hatzegopteryx

Certains ptérosaures, comme le Quetzalcoatlus, pouvaient être des prédateurs redoutables au sol. Par Mark Witton [CC BY-SA 4.0]

Que mangeait le Quetzalcoatlus ?

Les habitudes alimentaires du Quetzalcoatlus sont controversées. À l'origine, on supposait qu'il attrapait des poissons et des crustacés, comme la plupart des autres ptérosaures, jusqu'à ce qu'on se rende compte qu'il vivait à 400 kilomètres de tout rivage pendant la période du Crétacé et qu'il n'y avait aucune preuve d'une source d'eau intérieure à des kilomètres à la ronde. En 1975, Lawson a rejeté l'hypothèse de la consommation de poisson et a déclaré qu'il s'agissait plutôt d'un charognard qui pouvait s'envoler en attendant que de plus grands prédateurs s'en aillent, comme une cigogne marabout, se nourrissant des carcasses de sauropodes et d'autres dinosaures morts ; il peut aussi prendre de jeunes dinosaures non protégés comme en-cas rapide. 

En 1996, Thomas Lehman et Langston ont rejeté l'hypothèse du charognard, soulignant que les mâchoires inférieures se pliaient si fortement vers le bas que même lorsqu'elles se refermaient complètement, il restait un espace de plus de cinq centimètres avec les mâchoires supérieures, très différent des becs crochus des oiseaux charognards spécialisés. Ils ont suggéré qu'avec ses longues vertèbres du cou et ses longues mâchoires sans dents, le Quetzalcoatlus se nourrissait comme les canards des temps modernes, attrapant les poissons sur l'aile tout en fendant les vagues avec son bec.

 

Bien que ce mode d'alimentation par écrémage ait été largement accepté, il n'a pas fait l'objet de recherches scientifiques avant 2007, lorsqu'une étude a montré que pour des ptérosaure aussi gros, ce n'était pas une méthode viable car, en raison de la traînée excessive, les coûts énergétiques seraient trop élevés. En 2008, les chercheurs Mark-Paul Witton et Darren Naish, spécialistes des ptérosaures, ont publié une étude sur les habitudes alimentaires et l'écologie des azhdarchidés. Witton et Naish ont noté que la plupart des restes d'azhdarchidés se trouvent dans des dépôts intérieurs loin des mers ou d'autres grandes masses d'eau nécessaires à l'écrémage. En outre, l'anatomie du bec, de la mâchoire et du cou ne ressemble à celle d'aucun animal de la sorte connu.

Ils ont plutôt conclu que les azhdarchidés étaient plus probablement des traqueurs terrestres, semblables aux cigognes modernes, et qu'ils chassaient probablement de petits vertébrés sur terre ou dans de petits cours d'eau. Bien que le Quetzalcoatlus, comme d'autres ptérosaures, ait été quadrupède lorsqu'il était au sol, le Quetzalcoatlus et les autres azhdarchidés ont des proportions de membres antérieurs et postérieurs plus proches des ongulés courants modernes que de leurs petits cousins, ce qui implique qu'ils étaient particulièrement adaptés à un mode de vie terrestre.

Fossile Dinosaure Volant

Découverte et espèces

Les premiers fossiles de Quetzalcoatlus ont été découverts au Texas (dans la formation Maastrichtian Javelina du parc national de Big Bend) en 1971 par Douglas A. Lawson, étudiant diplômé en géologie. Le spécimen se composait d'une aile partielle (composée des avant-bras et d'un quatrième doigt allongé chez les ptérosaures), d'un individu dont l'envergure a été estimée plus tard à plus de 10 mètres. Lawson a découvert un second spéciment du même âge, à une quarantaine de kilomètres du premier.

Au tout départ, on a supposé que les plus petits spécimens étaient des formes juvéniles ou sub-adultes du plus grand type. Plus tard, lorsque d'autres restes ont été découverts, on s'est rendu compte qu'il pouvait s'agir d'une espèce distincte. Cette deuxième espèce possible du Texas a été provisoirement appelée Quetzalcoatlus sp. par Alexander Kellner et Langston en 1996, ce qui indique que son statut était trop incertain pour lui donner un nouveau nom complet d'espèce. Les plus petits spécimens sont plus complets et comprennent quatre crânes partiels, bien qu'ils soient beaucoup moins massifs, avec une envergure estimée à 5,5 mètres.

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