LES DINOSAURES À PLUMES

Ils avaient des plumes : Le monde est-il prêt à voir les dinosaures tels qu'ils étaient réellement ?

Dans le dernier film Jurassic World, une meute de vélociraptors écailleux poursuivent un homme sur une moto.

Il y a deux réactions possibles à cette scène. Un, si vous faites partie de l'audience la plus large du blockbuster : Wow ! Ces dinosaures ont l'air vivants ! Ou deux, si vous êtes paléontologue ou enfant obsédé par les dinosaures : Attendez une minute. Ils sont trop gros pour être des vélociraptors. Et pourquoi sont-ils couverts d'écailles ?

En réalité, les dinosaures avaient des plumes

Depuis des décennies, les dinosaures ressemblent de plus en plus à des oiseaux, peut-être pas dans les représentations courantes, mais du moins dans l'esprit des paléontologues. C'est grâce à trois pionniers : le regretté John Ostrom de Yale, qui a découvert un fossile appelé Deinonychus en 1964 et a émis l'hypothèse qu'il s'agissait d'un fossile à sang chaud ; John McLaughlin, illustrateur brillant, auteur de science-fiction et scientifique, qui a suggéré que de nombreux dinosaures étaient à plumes et à sang chaud dans un livre intitulé Archosauria de 1979 ; et peut-être le plus mémorable, Robert Bakker, un paléontologue barbu, à queue de cheval, qu'on appelait autrefois "le génie fossilo-junkie, le Galilée de la paléontologie".

Vélociraptor
Le vélociraptor (2) a longtemps été représenté comme une créature écailleuse. Tout cela est en train de changer à mesure que les fossiles montrent à quel point les plumes étaient répandues parmi les dinosaures. Par Fred Wierum [CC BY-SA 4.0]

Aujourd'hui, grâce à de nouvelles découvertes de fossiles de dinosaures, ces paléontologues et ces enfants obsédés par les dinosaures ne se contentent pas de penser, ils savent : "Les dinosaures avaient des plumes !" Et pas seulement des plumes poilues de style kiwi, mais aussi des plumes complexes, asymétriques et à ailettes, comme les plumes de vol des oiseaux modernes. Cette nouvelle pensée a été stimulée par la découverte de fossiles d'une finesse exquise dans des gisements de calcaire lithographique à texture fine.

Depuis 1983, des centaines de ces fossiles, la plupart d'entre eux provenant de Chine, ont renforcé l'idée de dinosaures à sang chaud, actifs et à plumes. Beaucoup sont aussi détaillés dans leur reproduction des plumes que l'iconique Archaeopteryx. Les nouveaux fossiles ont également fourni des indices pour réinterpréter des fossiles plus anciens : nous pouvons maintenant voir où des plumes complexes se sont attachées (ou "insérées") sur les os des bras des dinosaures théropodes, les dinosaures bipèdes carnivores qui comprennent les T. rex et les vélociraptors. D'autres fossiles à plumes ont été trouvés en Mongolie.

Les illustrateurs scientifiques embrassent déjà les nouvelles idées, dessinant et discutant quotidiennement des idées paléontologiques d'avant-garde sur leurs blogs. L'époque de la domination des dinosaures, depuis la fin du Trias jusqu'à la frappe d'astéroïde catastrophique mettant fin aux dinosaures, n'était pas l'âge des reptiles. C'était l'âge des grosses plumes bizarres. C'est juste le reste du monde qui est à la traîne.

Chapman-Oeufs de dinosaures

Roy Chapman Andrews était un explorateur, un aventurier et un naturaliste du début du 20e siècle et a peut-être été l'inspiration pour le personnage d'Indiana Jones. Il a mené des expéditions dans le désert de Gobi et en Mongolie, et a découvert les premiers œufs de dinosaures fossilisés (en haut à droite). Images n°410733 et n°410765, Bibliothèque de l'American Museum of Natural History.

Un nouveau paradigme sur les dinosaures

Lors d'une expédition en 1923 dans les falaises flamboyantes de Mongolie, Roy Chapman Andrews, le prototype d'Indiana Jones, a découvert les premiers œufs de dinosaures jamais trouvés. Il a également trouvé les os d'une étrange créature aviaire plus grande qu'un homme, qu'il a appelé Oviraptor, le voleur d'œufs.

L'Oviraptor et ses proches sont devenus des stars dans la nouvelle ménagerie des dinosaures. D'une taille allant de plus petit qu'un humain à 3 mètres de haut, ils sont parmi les fossiles de dinosaures les plus ressemblant à des oiseaux. Ils avaient des becs édentés et des "ailes" aux mains griffées, trop petites pour voler, mais avec assez d'envergure pour couvrir leurs œufs lorsqu'ils étaient au nid. Ils ne volaient pas les œufs, mais les protégeaient des tempêtes de poussière soudaines. Certains avaient des fans de plumes à l'extrémité de leur queue, dont nous savons maintenant qu'elles étaient marquées de motifs qui auraient pu être utilisés dans les rituels de parade nuptiale.

Certains des premiers observateurs pensaient que l'Oviraptor ressemblait à un oiseau, mais le paradigme du "lézard paresseux" au sujet des dinosaures était si bien établi que les preuves physiques comme les points d'insertion des plumes ont été négligées pendant des années.

Dinosaure Oviraptor

Andrews découvrit les ossements d'une créature aviaire qu'il appelait un Oviraptor, ou "voleur d'œufs", qui avait un bec et des ailes en forme d'oiseau. Certains de ces dinosaures mesuraient 3 mètres de haut et avaient des queues à plumes. Illustrations de Matt Martyniuk.

Aujourd'hui, les artistes-scientifiques sont en avance sur le public et les musées pour ce qui est de visualiser les "nouveaux" dinosaures. Sous la plume de Martyniuk, ce sont plus que des lézards avec des plumes dessinées sur eux ; le Velociraptor mongoliensis ressemble vraiment à un oiseau.

Le recueil artistique le plus complet de l'art mésozoïque est un livre récent intitulé Dinosaur Art : The World's Greatest Paleoart, édité par Steve White. Ses représentations sont magnifiques, bien que seuls les rapaces, les carnivores de la taille d'un oiseau et les oviraptoridés soient à plumes.

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Figurines Dinosaures à Plumes

Un artiste nommé John Conway dessine maintenant des tyrannosaures flous ; il en montre une à la poursuite d'une paire de Gallimimimus qui ressemblent beaucoup à des Emus, sauf en ce qui concerne leur longue queue. En d'autres termes, non seulement le sujet principal, mais tous les dinosaures de l'image sont emplumés.

Certains détracteurs justifient le statu quo écailleux de l'art de dinosaure courant en disant que les oiseaux sont moins effrayants que les lézards. Je doute que quelqu'un qui dit cela ait jamais été en contact étroit et personnel avec un aigle royal, ou vu un plongeon du ciel sur un renard ou un loup.

Mais les choses changent. En 2012, Darren Naish a écrit sur son blog Scientific American à propos de la découverte récente de Yutyrannus, un animal à peine plus petit que le T. rex (10 mètres du museau au bout de la queue), qui vivait dans une région qui avait de la neige pendant les hivers du crétacé. De plus, une partie de sa peau a été préservée et il avait des plumes hérissées, comme le kiwi. Il a intitulé le post, "Il y a des tyrannosaures à plumes géantes maintenant, n'est-ce pas ?"

L'illustration de Yutyrannus par l'artiste Brian Choo est la définition de la nouvelle vision des dinosaures. Un groupe social de yutyrannosaures traque à travers la peinture, des découvertes récentes de pistes qui montrent que les grands carnivores voyagent en meute, ou du moins en groupe familial. Sous leurs pattes, la neige est inégale et fondante. Derrière eux, il y a des pins broussailleux. Quelques ptérosaures s'élèvent au-dessus (et non, ils n'ont PAS d'ailes de chauve-souris nues). Devant les grands coureurs infernaux, un couple de rapaces en forme d'oiseaux, de taille humaine, les suivent, comme des chacals en reconnaissance autour d'un lion de chasse.

Oserez-vous voir le T. rex tel un oiseau avec des plumes ?

Dinosaure Yutyrannus Brian Choo

Les Yutyrannus, décrits en 2012, sont les plus grands dinosaures connus avec des plumes. Une tache de peau fossilisée montre des plumes de corps hirsute, semblable à un émeu. Le Yutyrannus était apparenté à T. rex, mesurait 9 mètres de long et pesait plus de 1 300 kilogrammes. Illustration de Brian Choo

Plus que de simples plumes

Quand les paléontologues disent que les dinosaures ressemblent à des oiseaux, ils parlent de plus que de simples plumes. Il s'avère que Saurischia, le groupe des dinosaures qui comprend les théropodes (y compris les vélociraptors et les tyrannosaures) et aussi les grands sauropodes (les plus grands animaux terrestres à avoir jamais marché sur Terre, certains autrefois appelés "brontosaures"), avait les systèmes respiratoires extrêmement efficaces qui distinguent les oiseaux de tous les autres animaux. L'air entre, circule dans un réseau de sacs d'air dans une direction et s'écoule, ce qui permet aux animaux d'extraire beaucoup plus d'oxygène que la simple respiration des mammifères et des reptiles qui font entrer et sortir l'air.

Le paléontologue Peter Ward croyait qu'il s'agissait d'une réponse évolutive aux extinctions catastrophiques de la période permienne, il y a plus de 250 millions d'années. Ce fut la plus grande catastrophe que la vie ait jamais connue (probablement causée par un empoisonnement au sulfure d'hydrogène), alors que l'oxygène au niveau de la mer était équivalent à celui du sommet du mont Everest aujourd'hui. Le plan respiratoire efficace des dinosaures et des oiseaux a alors évolué et, en fleurissant dans le Trias, leur a donné l'avantage sur tous les autres animaux terrestres, jusqu'à ce qu'une astéroïde s'écrase sur la planète il y a 65 millions d'années.

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Ce système respiratoire a dû aider les énormes sauropodes à traverser cette période. Avant que l'on ne comprenne leur relation avec les oiseaux, les traces fossilisées semblaient indiquer qu'ils vivaient en grands groupes migrateurs, les jeunes animaux demeurant à l'intérieur de la protection du troupeau et les prédateurs à trois doigts étant sur leurs flancs. Ils ont dû manger tellement qu'ils n'ont pas pu rester longtemps dans un seul endroit, attendant que les arbres refassent leur croissance. Un "lézard" léthargique n'aurait pas pu avoir un tel style de vie. Mais la vision soudaine d'un énorme animal actif, avec son grand corps aéré et allégé par un système de sacs d'air, rend soudain de tels géants herbivores itinérants plus plausibles.

Même de l'autre côté de l'arbre évolutionnaire des dinosaures, le groupe connu sous le nom d'Ornithischia était probablement aussi un oiseau. Un fossile récemment découvert d'un petit dinosaure très précoce montre clairement qu'il avait au moins des plumes de type kiwi ou émeu, sinon des plumes complexes comme les oiseaux actuels. Le fossile date de plus de 200 millions d'années, ce qui signifie qu'il doit ressembler à l'ancêtre de tous les dinosaures, Ornithischia et Saurischia de même. Sa peau semble montrer que les premiers dinosaures sont sortis du Trias avec une couverture chaude et ne ressemblaient pas du tout à des lézards ; en fait, ils ressemblaient pour beaucoup à des kiwis.

Nous ne savons pas encore quel type de surface recouvrait tous les grands dinosaures, et des mammifères comme les éléphants et les rhinocéros montrent que la plupart des poils, ou plumes, peuvent disparaître sur les gros animaux qui vivent dans un climat chaud. Une couverture chaude d'une sorte ou d'une autre aurait de toute façon été utile aux latitudes plus élevées, où beaucoup de dinosaures vivaient dans des régions assez froides pour qu'il y ait de la neige, et sombres pendant l'hiver.

Dinosaure Zhenyuanlong Par Zhao Chuang

Le dinosaure nouvellement décrit Zhenyuuanlong suni mesurait 1,5 mètres de long et était un parent du vélociraptor. Les ailes bien conservées du fossile portaient des plumes complexes et non de simples structures poilues. Illustration de Zhao Chuang.

Un tout nouveau point de vue sur les dinosaures

Le monde mésozoïque était plus étrange qu'on ne l'imaginait. C'était vraiment la planète des Plumes Bizarres. Les plus gros dinosaures carnivores, avec leurs dents de 22 cm, ressemblaient plus à des coureurs de route qu'à des lézards. Le ciel était plein de ptérosaures, qui n'étaient ni des dinosaures, ni des oiseaux, ni des reptiles, dans un sens ou dans l'autre que nous comprenons le mot reptile. Leurs ailes étaient recouvertes de fourrure ou de plumes duveteuses et elles allaient de la taille d'un colibri à l'envergure, sinon le poids, d'un Boeing 747.

Le livre de Mark Witton "Pterosaures" et son blog montrent comment certains avaient des crêtes telles des antennes radio, d'autres se promenaient et se nourrissaient comme des cigognes, et certains avaient des rayures audacieuses sur leurs incroyables coiffures. Plusieurs formes modernes d'oiseaux avaient déjà émergé. Peut-être des espèces comme les poulets, les canards, les perroquets et les huards volaient et nageaient, entourés de toutes ces choses étranges à plumes. Seuls les mammifères persistaient comme des fossiles vivants, vestiges d'un âge révolu avant les dinosaures, poilus et bas-langue. Pour autant que nous le sachions, aucun mammifère n'était aussi gros qu'un berger allemand.

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En l'espace d'un instant, le monde des monstres en forme d'oiseaux s'est effondré. Leur paradigme avait changé, ne laissant que des os énigmatiques pour nous rappeler les anciennes méthodes. Leurs parents plus petits, la lignée de créatures que nous appelons les vrais oiseaux, et les animaux à fourrure que les grands dinosaures avaient supprimés et dominés pendant des millénaires, rayonnaient pour remplir à nouveau le monde avec les "formes infinies" de Darwin.

Nous ne serions pas ici si le monde des dirigeants du mésozoïques avait survécu. Mais pour l'espace d'un instant, levons un verre à leur mémoire, dont le règne planétaire d'environ 200 millions d'années a été beaucoup plus long que ce que notre espèce a encore atteint. Leurs plus petits survivants sont partout où vous regardez : les mésanges à votre mangeoire, les pies frappant les lézards contre les rochers, les aigles s'élevant au-dessus des chaînes de montagnes.

Et quand vous pensez à eux, rappelez-vous ceci : ils avaient des plumes.

  • Découvrez maintenant un reportage sur les dinosaures à plumes

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