QUE MANGEAIENT LES DINOSAURES ?

Quand certaines personnes regardent les dinosaures, elles les voient soit comme de gros mangeurs de plantes - un peu comme des vaches géantes - soit comme de féroces mangeurs de viande qui dévoraient leurs frères dinosaures. Si ces deux extrêmes sont quelque peu vrais à leur propre égard, ils ne brossent pas un tableau complet. En réalité, le régime alimentaire du dinosaure était probablement beaucoup plus complexe que ce que l'on ne peut l'imaginer.

dents de dinosaures

La dentition des dinosaures est significative de leur alimentation.

65 % herbivores et 35 % carnivores

Certains dinosaures étaient carnivores (mangeurs de viande) mais la plupart étaient herbivores (mangeurs de plantes). Cela est vrai pour toutes les populations animales. Dans toute chaîne alimentaire, il doit y avoir plus d'organismes aux niveaux inférieurs de la chaîne car le transfert d'énergie alimentaire est inefficace et une grande partie de l'énergie est perdue à chaque étape du processus.

Un grand nombre de plantes (appelées producteurs ou autotrophes) peut soutenir un nombre plus restreint de mangeurs de plantes (appelés consommateurs primaires). Ces mangeurs de plantes sont mangés par un plus petit nombre de carnivores (consommateurs secondaires). 

Diplodocidae

La famille des Diplodocidae faisait partie des dinosaures herbivores.

Par exemple, il peut avoir fallu des centaines d'hectares de plantes pour nourrir un petit groupe de Tricératops. Ces Tricératops pourraient fournir à un seul T. rex suffisamment de nourriture pour survivre tout au long de sa vie.

Si vous regardez les genres de dinosaures, environ 65 % des dinosaures étaient herbivores et 35 % carnivores (ou omnivores). Si vous regardez le nombre de fossiles réellement trouvés, le pourcentage de dinosaures herbivores augmente, puisque de nombreux fossiles de certains herbivores ont été trouvés. Par exemple, plus d'une centaine de fossiles de Protoceratops ont été trouvés, mais seulement une douzaine de fossiles de T. rex ont été trouvés.

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Les dinosaures herbivores

Les herbivores ont généralement des dents émoussées qui leur permettent d'arracher la végétation (feuilles, brindilles, etc.). Certains ont également des dents plates pour broyer les fibres végétales résistantes. De nombreux herbivores ont des poches sous les joues dans lesquelles ils peuvent stocker de la nourriture pendant un certain temps.

Les mangeurs de plantes (herbivores) doivent généralement manger un volume de matière beaucoup plus important que les mangeurs de viande (carnivores) afin d'obtenir la même quantité de calories (c'est parce que les feuilles, les brindilles et les racines sont pauvres en calories). Les mangeurs de plantes ont généralement un système digestif plus volumineux (que les mangeurs de viande) qui est nécessaire pour digérer de grandes quantités de fibres végétales dures.

Certains dinosaures auraient avalé des pierres (appelées gastrolithes) pour aider à broyer les fibres dans leurs intestins. Certains (comme l'Ankylosaure) avaient même des chambres de fermentation, où les fibres végétales étaient dissoutes.

Diplodocus
Les dents du Diploducus étaient adaptées pour arracher la végétation sans effort. Par A. Atuchin. Publié par D. Cary Woodruff, Thomas D. Carr, Glenn W. Storrs, Katja Waskow, John B. Scannella, Klara K. Nordén et John P. Wilson. - [CC BY 4.0]

Que mangeaient les dinosaures herbivores ?

La seule façon de savoir exactement quelles plantes un dinosaure particulier a mangé est de trouver ses restes d'estomac fossilisés ou des coprolithes (fumier fossilisé) contenant des matières végétales digérées. Les restes d'estomacs fossilisés sont extrêmement rares, et les coprolithes sont difficiles à associer à un dinosaure particulier.

Compte tenu de ces limites, il suffit de deviner le régime alimentaire d'un dinosaure en fonction du type de dents qu'il avait (pouvait-il manger des matières végétales molles ou dures), de son lieu de vie (climat, habitat, etc., qui ne sont pas généralement connus), et des plantes qui étaient présentes à cette époque particulière.

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Pour la plupart des dinosaures, il suffit de deviner (compte tenu des contraintes énumérées ci-dessus) parmi les plantes probables, y compris les fougères, les cycadés, les prêles, les mousses, les fougères à graines, les conifères et les ginkgos, qui abondaient au Mésozoïque. Les plantes à fleurs ont évolué au cours de la période crétacée.

Quels étaient les dinosaures herbivores ?

Parmi les dinosaures herbivores, on compte : l'Ankylosaure, l'Apatosaure, le Camarasaurus, le Diplodocus, le Dryosaurus, l'Euoplocephalus, l'Heterodontosaurus, l'Hypsilophodon, l'Iguanodon, le Kentrosaurus, l'Lambeosaurus, le Lesothosaurus, le Maiasaura, le Massospondylus, le Montanoceratops, le Pachycéphalosaure, le Parasaurolophus, le Protoceratops, le Riojasaurus, le Sauropelta, le Seismosaurus, le Stegoceras, le Stégosaure, le Styracosaurus, le Supersaurus, le Tricératops, l'Ultrasauros, le Xiaosaurus, le Zigongosaurus, et beaucoup, beaucoup d'autres.

Ankylosaure

L'Ankylosaure était un dinosaure herbivore.

Les dinosaures carnivores

Les mangeurs de viande (carnivores ou théropodes) doivent avoir un moyen de se procurer de la viande. Les dinosaures carnivores ont généralement de longues et fortes pattes pour pouvoir courir rapidement afin d'attraper leurs proies. Ils avaient également besoin de grandes et fortes mâchoires, de dents acérées et de griffes mortelles pour pouvoir tuer puis déchiqueter leur proie.

Une bonne vue, un sens de l'odorat aigu et un grand cerveau pour planifier les stratégies de chasse sont également très importants pour une chasse réussie. De nombreux carnivores (comme le Deinonychus, le Coelophysis et le Vélociraptor) peuvent avoir chassé en meute, la coopération sociale est donc nécessaire pour une bonne chasse de certaines espèces.

Dilophosaure

Les dents acérées du Dilophosaure lui permettaient de déchiqueter la viande avec plus de facilité.

Que mangeaient les dinosaures carnivores ?

Les animaux qui sont principalement des charognards (animaux qui mangent de la viande qu'ils n'ont pas tuée eux-mêmes) ont besoin de dents très aiguisées et de mâchoires fortes pour pouvoir déchirer des morceaux de viande moins que parfaits et se briser les os pour obtenir une moelle osseuse nutritive. La plupart des carnivores sont des charognards lorsqu'on leur en donne l'occasion.

Certains dinosaures étaient des mangeurs de poissons, notamment le Baryonyx et le Suchomimus. Le Spinosaure était peut-être un bon nageur (il avait des pieds en forme de pagaie, semblables à ceux des oiseaux aquatiques). Quelques dinosaures (dont le Coelophysis) ont été trouvés avec de petits animaux fossilisés dans leur fossile, donnant des informations sur leur alimentation. Certains dinosaures peuvent même avoir été cannibales, se nourrissant de leur propre espèce.

Quels étaient les dinosaures carnivores ?

Voici une liste des plus connus dinosaures carnivores : l'Albertosaurus, l'Allosaure, le Coelophysis, le Compsognathus, le Deinonychus, le Dilophosaure, l'Eoraptor, le Giganotosaurus, le Mégalosaurus, le Suchomimus, le Tyrannosaure rex, l'Unenlagia, l'Utahraptor, le Vélociraptor, l'Yangchuanosaurus, et bien d'autres.

Les dinosaures omnivores

Seuls quelques-uns des dinosaures connus étaient omnivores (se nourrissant à la fois de plantes et d'animaux). Quelques exemples d'omnivores sont l'Ornithomimus et l'Oviraptor, qui mangeaient des plantes, des œufs, des insectes, etc. De plus, la plupart des herbivores sont des "omnivores accidentels" car lorsqu'ils mangent des plantes, ils ingèrent accidentellement de nombreux insectes et autres petits animaux.

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Comment étudier le régime alimentaire des dinosaures ?

Il existe de nombreuses façons d'étudier le régime alimentaire des dinosaures, notamment en les observant :

  • Excréments fossilisées - Les coprolithes aident à identifier les habitudes alimentaires des dinosaures. Au Canada, on a découvert un gros coprolithe qui provenait probablement d'un T. rex. Le coprolithe contenait des os écrasés, ce qui indique que le T. rex écrasait les os de sa proie et ne se contentait pas d'avaler les choses en entier.
  • Contenu de l'estomac fossilisé - Parmi les trouvailles inhabituelles, on trouve le Baryonyx, dont l'estomac contenait des écailles de poisson, et le Sinosauropteryx, un dinosaure ressemblant à un oiseau, qui est le seul dinosaure dont l'estomac contenait des parties d'un petit mammifère non identifié.
  • Dents - La structure des dents d'un dinosaure nous indique également le type de nourriture qu'il a mangé. Les carnivores ont besoin de dents acérées pour déchirer la chair ou de dents fortes pour écraser les animaux ; les herbivores ont des dents qui peuvent arracher, et parfois mâcher, le feuillage.
Tricératops

Le Tricératops avait une mâchoire en forme de bec de canard, idéale pour découper les feuillages.

  • Gastrolithes - Des gésiers (qui aidaient à la digestion) ont été trouvés avec certains fossiles de dinosaures. Ils fournissent également des informations sur le régime alimentaire des dinosaures.
  • La taille des intestins est également un indicateur du régime alimentaire. Les gros mangeurs de plantes ont besoin de beaucoup de calories pour maintenir leur masse. Pour tirer suffisamment d'énergie de la matière végétale, il faut digérer une grande quantité de végétation. Cela nécessite une grande surface de digestion.

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