TOUT SAVOIR SUR LES PLÉSIOSAURES

Le Plesiosaurus est certainement le membre le plus connu de la famille des reptiles marins appelés Plésiosaures. Ces reptiles se caractérisent par une tête de petite taille au bout d'un long cou, de larges nageoires et un corps élancé. Ce ne sont pas des dinosaures, bien qu'il aient coexisté avec de nombreux d'entre eux.

Le Plesiosaurus n'est qu'un des nombreux genres qui forment la famille des Plesiosauroidea. Dans les représentations artistiques, de nombreux artistes ne font pas de distinction entre ces types de Plésiosaures. En outre, une grande partie de l'art représentant le Plésiosaure est fortement influencée par la mythologie entourant le monstre du Loch Ness.

À Quoi Ressemblaient les Plésiosaures ?

Plesiosaure Cretace

Le Plésiosaure du Crétacé Leptocleidus capensis • Nobu Tamura • Wikimedia Commons [CC BY 3.0]

Les Plésiosaures étaient étroitement apparentés, mais distincts, des Pliosaures. En effet, ces reptiles marins contemporains possèdent un corps plus large, un cou plus court et une tête plus longue. Le plus grand d'entre-eux est surnommé Predator X. Le Plesiosaurus mesurait généralement environ 3 mètres de long à l'âge adulte, pour 450 kilogrammes.

Ces reptiles se déplaçaient à l'aide de quatre nageoires et d'une queue courte et large. Leur cou était presque aussi long que le reste du corps, avec une petite tête à l'extrémité et de petites dents pointues. D'où l'hypothèse pendant de nombreuses années qu'il s'agissait d'une forme de serpent à carapace (démentie depuis).

Où et Quand Vivaient les Plésiosaures ?

Les Plésiosaures vivaient dans un environnement marin. Des fossiles ont été retrouvés dans tous les océans du monde, dont l'Atlantique et le Pacifique.

Squelette Plesiosaure

Dolichorhynchops, un Plésiosaure à petit cou • Ryan Somma • Wikimedia Commons [CC BY-SA 2.0]

Ces reptiles ont vécu quasiment tout au long de l'ère Mésozoïque, entre 228 millions d'années et 65 millions d'années. On les retrouve dans les couches géologiques du Trias, du Jurassique et du Crétacé. Au total, pas moins de 938 spécimens différents ont été découverts par les paléontologues.

L'apogée des Plésiosaures se situe à la fin du Jurassique et au début du Crétacé. À la fin de l'ère Mésozoïque, ces reptiles marins ont été largement supplantés par des Mosasaures encore plus cruels.

À Quelle Période Vivait le Plesiosaurus ?

Le Plesiosaurus était un reptile aquatique de la période jurassique. Il vivait il y a 135 millions d'années et jusqu'à il y a 120 millions d'années. Tout comme les autres Plésiosaures, on le retrouve dans les océans du monde entier.

Mode de Vie des Plésiosaures

Les Plésiosaures en général, et le Plesiosaurus en particulier, n'étaient pas les nageurs les plus accomplis. En effet, ils n'avaient pas la carrure de leurs cousins Pliosaures, plus grands, plus forts et plus profilés.

Que mangeaient ces reptiles marins ?

Plesiosaurus dolichodeirus

Plesiosaurus dolichodeirus attrapant un poisson • Dmitry Bogdanov • Wikimedia Commons [CC BY 3.0]

Les Plésiosaures étaient tous carnivores. Les scientifiques supposent que leur long cou leur permettait d'atteindre leurs proies. Leur alimentation se constituait probablement de poissons et d'animaux marins tels que des mollusques. En revanche, petits dinosaures et ptérosaures ne semblaient pas être au menu.

Le cou des Plésiosaures était fragile et inflexible. Aussi, ils ne se projetaient pas dans les airs en s'abattant sur un banc de poisson. Il est plus probable qu'ils s'approchaient de ses proies par dessous, dans l'obscurité des profondeurs. De cette manière, les poissons ne voyaient pas le danger.

Figurine Plesiosaure

Cette théorie est souvent proposée pour les Élasmosaures qui avaient le cou proportionnellement le plus long de tous les Plésiosaures.

Mode de reproduction

À ce jour, on ne sait pas si les Plésiosaures et leurs semblables se déplaçaient sur la terre ferme pour pondre leurs œufs. L'hypothèse privilégiée est qu'ils donnaient naissance à des petits vivants tout en nageant. Nous savons cependant qu'ils se sont éteints en même temps que les dinosaures, sans laisser de descendants vivants.

Quand ont-t-ils été découverts ?

Fossile Plesiosaurus

Squelette de Plesiosaurus représenté par Mary Anning en 1823 • Wikimedia Commons

Le premier fossile de Plésiosaure a été découvert en 1821 en Angleterre par la paléontologue Mary Anning. Le nom du clade est issu du grec "plesios", qui signifie "proche de" et "saurus", qui signifie "lézard".

La découverte du Plésiosaure a fait sensation au début du XIXe siècle. À l'époque, les scientifiques ne savaient pas trop quoi penser de cette bête de 4,5 mètres de long, âgée de 120 millions d'années. Cependant, le Plesiosaurus n'était pas le premier reptile marin découvert en Angleterre ; cet honneur revient à l'Ichtyosaure, un animal très proche.

Nous ignorons encore beaucoup de choses sur le Plesiosaurus. Comme c'est le cas pour de nombreux reptiles préhistoriques, il est moins bien compris que la famille à laquelle il a donné son nom. On citera en parallèle l'Hadrosaurus, moins bien connu que la familles des Hadrosaures, aussi appelés dinosaures à bec de canard.

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