10 FAITS INTRIGANTS SUR LES TRICÉRATOPS

Avec ses trois cornes et sa collerette géante, le tricératops est l'un de ces dinosaures géants qui ont captivé l'imagination du public presque autant que le Tyrannosaurus rex. Mais des découvertes ultérieures sur les tricératops, y compris le fait qu'il n'avait que deux vraies cornes, pourraient vous surprendre. Voici 10 faits sur le mangeur de plantes jadis puissant…

1. Deux Cornes, Pas Trois

Tricératops signifie en grec "tête à trois cornes", mais ce dinosaure herbivore n'avait en réalité que deux cornes authentiques. La troisième, une "corne" beaucoup plus courte à l'extrémité de son museau, était faite d'une protéine douce appelée kératine, celle que l'on trouve dans les ongles humains, et n'aurait guère servi dans un combat avec un raptor affamé. Les paléontologues ont identifié les restes d'un dinosaure à deux cornes appelé Nedoceratops (anciennement Diceratops), mais il pourrait en fait représenter un stade de croissance juvénile du Triceratops.

Triceratops horridus

Reconstitution d'un Triceratops horridus. Par Nobu Tamura [CC BY 2.5]

2. Le crâne constituait un-tiers de son corps

Une partie de ce qui rend un tricératops si reconnaissable est son énorme crâne, qui, avec sa collerette pointant vers l'arrière, pouvait facilement atteindre une longueur de plus de deux mètres. Les crânes d'autres membres de la famille des cératopsidés, comme le Centrosaurus et le Styracosaurus, étaient encore plus gros et plus élaborés, probablement en raison de la sélection sexuelle, car les mâles avec des têtes plus grosses étaient plus attirants pour les femelles pendant la saison de reproduction et transmettaient ce trait à leurs petits. Le plus grand crâne de tous les dinosaures à cornes et à collerettes appartenait aux Titanoceratops, nommés allusivement.

Triceratops prorsus

Squelette complet de Triceratops prorsus. Carnegie Museum of Natural History, Pittsburgh, Pennsylvanie, USA.

3. Il était considéré comme de la nourriture pour le tyrannosaure Rex

Comme le savent les amateurs de dinosaures, le Tricératops et le Tyrannosaurus rex occupaient le même écosystème, les marais et les forêts de l'ouest de l'Amérique du Nord, il y a environ 65 millions d'années, juste avant l'extinction du K-T qui a détruit les dinosaures. Il est raisonnable de supposer que le T. rex s'est parfois attaqué au Triceratops, bien que seuls les magiciens des effets spéciaux d'Hollywood sachent comment il a réussi à échapper aux longues cornes acérées de ce mangeur de plantes.

Représentation de ce à quoi aurait pu ressembler un combat entre Tricératops et T. Rex.

4. Il avait un bec dur, semblable à celui d'un perroquet

Dents d'un Tricératops

Gros plan de la mâchoire et des dents d'un Tricératops. Par Bradypus [CC BY-SA 3.0]

Un des faits moins connus sur les dinosaures tels que les Tricératops est qu'ils avaient des becs d'oiseaux et pouvaient couper des cinquantaines de kilos de végétation dure (y compris des cycadophytes, des ginkgo, et des conifères) chaque jour. Ils avaient aussi des "batteries" de cisaillement des dents incrustées dans leurs mâchoires, dont quelques centaines étaient utilisées à un moment donné. Au fur et à mesure qu'un ensemble de dents s'usaient à cause d'une mastication constante, elles étaient remplacées par la batterie adjacente, un processus qui s'est poursuivi tout au long de la vie du dinosaure.

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Figurine Dinosaure Tricératops

5. Des ancêtres de la taille d'un gros chat domestique 

Chaoyangsaurus

Dessin de Chaoyangsaurus youngi. Par Nobu Tamura [CC BY 3.0]

Lorsque les dinosaures cératopsiens sont arrivés en Amérique du Nord, à la fin du Crétacé, ils avaient atteint la taille du bétail, mais leurs lointains progéniteurs étaient petits, parfois bipèdes et d'apparence légèrement comique. Ils se nourrissaient de plantes qui erraient en Asie centrale et orientale. L'un des premiers cératopsiens identifiés était le Chaoyangsaurus du jurassique supérieur, qui pesait 13,6 kilos et ne possédait qu'une pointe de corne et une collerette rudimentaire. D'autres membres primitifs de la famille des dinosaures à cornes et à collerettes étaient peut-être encore plus petits.

6. La collerette, un signal aux autres membres du troupeau

Crâne de tricératops

Vue détaillée d'un crâne de Triceratops. Par Leo Wehrli [CC BY-SA 4.0]

Pourquoi le Tricératops avait-il une collerette osseuse aussi proéminente ? Comme toutes les structures anatomiques du règne animal, ce mince lambeau de peau sur os solide avait probablement un double (ou même un triple) but. L'explication la plus probable est qu'il a été utilisé comme signal aux autres membres du troupeau. Une collerette aux couleurs vives, rougeoyante par les nombreux vaisseaux sanguins sous sa surface, peut avoir signalé une disponibilité sexuelle ou averti de l'approche d'un Tyrannosaurus rex affamé. Il peut aussi avoir eu une certaine fonction de régulation de la température, en supposant que les Tricératops avaient le sang froid.

7. Probablement le même que le Torosaurus

Torosaurus

Torosaurus latus. Par Nobu Tamura [CC BY 3.0]

Dans les temps modernes, de nombreux genres de dinosaures ont été réinterprétés comme des "stades de croissance" de genres précédemment nommés. Cela semble être vrai pour le torosaurus à deux cornes, qui, selon certains paléontologues, représente les restes de mâles Triceratops à la vie exceptionnellement longue, dont les collerettes ont continué à vieillir. Mais il est douteux que le nom du genre Tricératops doive changer pour Torosaurus, comme le Brontosaurus qui est devenu Apatosaurus.

8. La guerre des os

Tricératops dans leur milieu naturel

Représentation de Tricératops dans leur milieu naturel.

En 1887, le paléontologue américain Othniel C. Marsh a examiné un crâne partiel de Tricératops, avec des cornes, découvert dans l'Ouest américain et attribué incorrectement les restes au mammifère Bison alticornis, qui n'a évolué que des dizaines de millions d'années plus tard, longtemps après la disparition des dinosaures. Marsh a rapidement inversé cette erreur embarrassante, bien que d'autres erreurs aient été commises des deux côtés dans la guerre des os entre Marsh et son rival paléontologue Edward Drinker Cope.

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Peluche Dinosaure Tricératops

9. Les fossiles de Tricératops sont des objets de collection très prisés

Vue latérale d'un squelette de Tricératops

Vue latérale d'un squelette de Tricératops. Par EvaK [CC BY-SA 2.5]

Comme le crâne et les cornes frontales des tricératops sont très grandes, si distinctives et si résistantes à l'érosion naturelle, et parce que tant de spécimens ont été découverts dans l'Ouest américain, les musées et les collectionneurs individuels ont tendance à creuser profondément pour enrichir leurs collections. En 2008, un riche fan de dinosaures a acheté un spécimen nommé Triceratops Cliff pour 1 million de dollars et l'a donné au Boston Museum of Science. Malheureusement, la soif d'os de Triceratops s'est traduite par un marché noir florissant, car des chasseurs de fossiles sans scrupules ont tenté de vendre les restes de ce dinosaure.

10. Les Tricératops ont vécu jusqu'à l'extinction K-T

Tricératops

Représentation du tricératops.

Les fossiles de Triceratops datent de la toute fin du Crétacé supérieur, juste avant que l'impact de l'astéroïde K-T ne tue les dinosaures. Selon les paléontologues, le rythme de l'évolution des dinosaures s'était alors ralenti à un point tel que la perte de diversité qui en a résulté, combinée à d'autres facteurs, a pratiquement garanti leur extinction rapide. Comme ses congénères, le Triceratops était condamné par la perte de sa végétation habituée, alors que des nuages de poussière encerclaient le globe à la suite de la catastrophe du K-T et masqués le soleil.

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